NASA wyśle na Marsa helikopter

Niemal 120 lat po pierwszym locie braci Wright, na inną planetę Układu Słonecznego wysłany zostanie pojazd latający. NASA poinformowała, że na pokładzie łazika Mars 2020 umieszczony zostanie mały, autonomiczny helikopter, którego zadaniem będzie przetestowanie technologii wiropłatów na Czerwonej Planecie. Początek misji jest obecnie planowany na lipiec 2020 roku.  

Pierwsze prace nad marsjańskim helikopterem rozpoczęły się już w 2013 roku, jednak do wczoraj nie było do końca pewne, czy znajdzie się on na pokładzie budowanego przez NASA łazika. Ponad cztery lata prac NASA JPL (Laboratorium Napędu Odrzutowego) pozwoliły na stworzenie małego i lekkiego robota o masie zaledwie 1,8 kg. Kadłub pojazdu zbliżony jest rozmiarami do piłki tenisowej, a podwójne śmigła będą obracać się w marsjańskiej atmosferze z prędkością prawie 3000 obr/min – około 10 razy szybciej niż śmigłowiec na Ziemi.

Atmosfera Czerwonej Planety jest bardzo cienka i uboga, a ciśnienie na jej powierzchni niezwykle niskie, odpowiadające ciśnieniu na Ziemi na wysokości około 30 kilometrów nad poziomem morza. Prowadzi to do tego, że korzystanie z pojazdów latających na Marsie jest dużo bardziej skomplikowane niż na naszej planecie. Rozwiązaniem jest dużo większa moc helikopterów, które na Marsie mogą obracać śmigłami dużo szybciej niż w przypadku podobnych pojazdów na Ziemi, ponieważ opory powietrza są znacznie mniejsze. Dodatkowo, grawitacja na Marsie wynosi zaledwie 38% ziemskiej. Ułatwia to poderwanie z powierzchni pojazdów cięższych od powietrza.

Śmigłowiec posiada niezbędne do pracy na Marsie instrumenty. Zaliczają się do nich ogniwa słoneczne, akumulator litowo-jonowy, a także mechanizm ogrzewający, który ułatwi mu przetrwanie marsjańskich nocy. Ze względu na odległość dzielącą Marsa i Ziemię, pojazd nie może być sterowany przez kontrolerów na naszej planecie. Loty będą się więc odbywały w trybie autonomicznym.

Misja helikoptera ma potrwać 30 dni. W tym czasie przeprowadzonych zostanie 5 lotów, każdy dłuższy od poprzedniego. Podczas pierwszego lotu pojazd wzniesie się na wysokość około 3 metrów, gdzie zawiśnie na około 30 sekund. Następujące po nim loty mają trwać do 90 sekund. W tym czasie helikopter zdoła pokonać kilkaset metrów. To prawdziwy przełom w kwestii eksploracji Czerwonej Planety. Dla przykładu, maksymalna prędkość łazika Curiosity wynosi 0,14 km/h. Pojazdy latające mogą posłużyć jako dodatkowe oczy znajdujących się na powierzchni robotów, czy też ludzi w niedalekiej przyszłości.

NASA uważa, iż istnieje wysokie prawdopodobieństwo, że misja zakończy się porażką. Mimo to, doświadczenie zdobyte w trakcie misji z pewnością ułatwi projektowanie następców marsjańskiego helikoptera, a ewentualna awaria pojazdu nie zagrozi misji łazika Mars 2020.

Planowany na 2020 rok łazik, na którego pokładzie umieszczony zostanie helikopter, również posiada wiele interesujących celów naukowych. Robot skupi się na analizie geologicznej planety i środowiska, jak i zajmie się poszukiwaniem śladów pozostawionych przez formy życia, które mogły być na Marsie w przeszłości obecne. Dołączenie do łazika pojazdu latającego sprawia, że będzie to niezwykle ekscytująca i obfitująca w odkrycia misja.

 

Źródło: NASA.gov

Popularyzator sektora kosmicznego w Polsce. Udzielam się głównie na tematy załogowej eksploracji kosmosu, kolonizacji Marsa oraz nowinek astrofizycznych. Prowadzę Kosmiczną Propagandnę oraz piszę artykuły dla kilku innych stron.